The viewfinder as your world

(Abajo está la traducción en español)

Sid Grossman portrait made by David Vestal for Popular Photography magazine 1961

(Correction 9 december 2013. The article wasn’t wrote by Vestal, the author is Les Barry. For more about Vestal, who made the photo and was a student of Grossman please see this new post)

“You have an area -the viewfinder frame- and this is your world. But you need to know that this world is always changing, not only because (all the things within it are) changing in their size, in their volume, as they come forward to you and as they recede, but as they threaten to remove themselves completely. In the world there is a reality, but it is subject to the most abrupt disappearance, because I could turn (the viewfinder) away.”
“It is no use to you to have a viewfinder that can move around unless you understand why you move around. You are the one who creates this world. The whole world is a jumble unless you bring order into it, and the order is always whatever is significant to you”. This worlds of Sid Grossman (1913-1955) called my attention several years ago when i read them in an old issue of Popular Photography (1961), an article about him wrote by David Vestal who was a student of Grossman. I can’t find much about Sid Grossman thru the internet, only some brief biography and a few photos . But what pricked my curiosity was that appears that he was a very energetic teacher, that can generated extrapolated feelings between his students.
“It is important that you look and you don’t say, ‘Here is a table”, but that you say, ‘This is a particular kind of table; it is a table that I need; this is a table that I love’. It must be strong one way or another. (You must say) something that means that you are really involved with life, and you are saving something that people (who view your photographs) need to know. But if you are just photographing objects that happen to be around you are not different from a cheap commercial photographer who is making photographs for a catalog”, Grossman told in a class that was taped in 1950 by Ann Winters.
This comments appears simple but is something that is more easy to forget or learn than easy to apply.
Honestly, I don’t like the photos a found of Sid but I can feel he was involved in what he did. I think is a lot more easy teach something than give an example of oneself work. But at the end, the most important is say “something that means that you are really involved with life and that you are saving something that people need to know”.
He said too: “There is no such thing as perfection. There is no such thing as the final statement because everything is change. Everything is growth. To describe a work of art as perfect is to say, ‘I like it””. And in the midst of the adulation he had begun to receive from students, Grossman said: “As long as you are chained to a feeling that one person, in a given area of work in photography is your authority, the person you will accept as an authority, you have a very deep-seated problem, and I hope you understand that”.
I didn’t believe on study photography thru systems or programs but I believe that some people can share a more rich vision of this craft that can help us to understand why we are trying to do it. Is amazing to me that I still can make a kind of contact with this person after his dead.
Grossman wrote in his diary: “I am so afraid. I don’t want to be 50 before I get started”. He died of a heart attack at 42.
Full of faith, he explained to the students: “Everybody, no matter how crushed, no matter how beaten and how limited a life they have been forced into through circumstances… everyone has within him tremendous depth of sweetness, of generosity, and a tremendous instinct for growing and looking for the richest things in life. You will find this spark in the most brutalized people, and the people whose normal sensibilities have been almost destroyed”.
I believe that Sid would be a good company to take some drink and chat about life and photography. Maybe in another life. Cheers colleague. And thanks my friend.

UPDATE MARCH 2012. Lens, the blog of the NYTimes published this.

El visor de tu cámara como tu mundo
(Corrección del 9 de diciembre 2013. El artículo no fue escrito por Vestal, el autor es Les Barry. Para saber más sobre Vestal, quien hizo la foto y fue estudiante de Grossman, por favor vea este nuevo post)

“Tenés un área -el visor- y ese es tu mundo. Pero necesitas saber que ese mundo cambia todo el tiempo, no sólo porque todas las cosas que hay en él cambian en su tamaño, su volumen, mientras se adelantan o se alejan, sino también que amenazan con desaparecer. En el mundo hay una realidad pero puede desaparecer abruptamente porque puedo apuntar el visor hacia otro lado¨.
“Es inútil para vos tener un visor con el que mirar alrededor a menos que entiendas por qué te movés. Sos vos quien crea ese mundo que es un completo revoltijo. A menos que lo ordenes. Y lo que ordenás es lo que es significante para vos. Estas palabras de Sid Grossman (1913-1955) llamaron mi atención varios años atrás cuando las leí en un viejo ejemplar de Fotografía Popular (1961), un artículo sobre él escrito por David Vestal quien fue estudiante de Grossman. No puedo encontrar mucho sobre Sid Grossman a través de internet, solo alguna breve biografía y unas pocas fotos. Pero lo que picó mi curiosidad fue que parece que él era un maestro enérgico, que podía generar sentimientos extrapolados entre sus estudiantes.
“Es importante que veas y que no digas: aquí hay una mesa. Sino que digas: esta es una particular clase de mesa; es una mesa que necesito, es una mesa que amo. Debe ser fuerte de un modo u de otro. Debes decir algo que signifique que estás realmente involucrado con la vida y que estás salvando algo que la gente (quien verá tus fotos) necesita conocer. Pero si sólo estás fotografiando objetos alrededor no sos diferente de un fotógrafo comercial barato quien está haciendo fotografías para un catálogo”, dijo Grossman en una clase que fue grabada en 1950 por Ann Winters.
Estos comentarios parecen simples pero es algo que es más fácil de olvidar o aprender que fácil de aplicar.
Honestamente, a mí no me gustan las fotos que encontré de Sid pero siento que estaba involucrado en lo que hizo. Creo que es muchísimo más fácil enseñar algo que dar el ejemplo con el trabajo de uno mismo. Pero al final, lo mas importante es decir “algo que significa que vos estás realmente involucrado con la vida y que estás salvando algo que la gente necesita conocer”.
Él dijo también: “No existe la perfección. No hay una palabra final porque todo cambia. Todo es crecimiento. Para describir un trabajo de arte como perfecto basta decir: Me gusta”. Y en la mitad de una adulación que empezó a recibir de los estudiantes, Grossman dijo: “tan pronto como empezás a encadenarte al sentimiento que una persona en un área dada de trabajo de la fotografía es tu autoridad, la persona que aceptarás como una autoridad, vos tenés un problema profundamente arraigado, y espero que entiendas eso (sic)”.
Yo no creo en estudiar fotografía a través de sistemas o programas pero creo que algunas personas pueden compartir un rica visión de su arte que puede ayudarnos a entender por qué estamos haciendo esto. Es increíble para mi que aún puedo hacer un tipo de contacto con esta persona después de su muerte.
Grossman escribió en su diario: “Tengo tanto miedo. No quiero tener 50 antes de haber empezado”. Él murió de un ataque al corazón a los 42.
Lleno de fe, él explicó a los estudiantes: “Todos, no importa cuan estrujado, no importa cuan golpeado y cuan limitada haya sido la vida a la que los llevaron las circunstancias… todos, tienen dentro de sí una tremenda profundidad de dulzura, de generosidad, y un tremendo instinto por crecer y mirar hacia las cosas mas ricas de la vida. Vos podes encontrar esta chispa en la gente mas brutalizada, y la gente cuyas normales sensibilidades han sido casi destruidas”.
Creo que Sid hubiera sido un buena compañía para tomar un trago y charlar sobre la vida y la fotografía. Quizá en otra vida. A tu salud colega. Y gracias mi amigo.

ACTUALIZACION MARZO 2012. Lens, el blog del NYTimes publicó <a href="published this “>esto.

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~ by hernanzenteno on August 3, 2011.

2 Responses to “The viewfinder as your world”

  1. Perhaps Grossman was a better teacher than photographer. I find his photos lack subtlety and demonstrate a stereotyped way of seeing. There seems to be an element of didacticism– telling the viewer how to see the subject. This is opposed to your picture of the table. It is a wonderful table and you are showing how you see it but are not telling anyone to see it in the same way you do.

  2. […] of this side as artisan he was a recognized teacher. He learned from another excellent teacher, Sid Grossman. “As grumpy old men go, he was the kindest, the gentlest and the wisest”, wrote his old […]

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