In Luck we trust (Photography and chance) – En español al final

About luck

About luck

For the believers is the secret purpose of god, for the atheists maybe some reason can be found in the chaos theory. But I think nobody can explain how great photos are made excluding the word luck.
Henri Cartier Bresson explained in the documentary film Just Plain Love (Raphaël O’Byrne, 2001) how he did the famous photo Derriere la Gare Saint-Lazare in 1932.

-I shot this one trough in between planks. I slipped the camera trough… but I couldn’t see. That’s why it’s a bit blurry. The planks where like this, so only the lens went through. I couldn’t see a thing through the viewfinder.
-You couldn’t see the man leaping?
-That was lucky.
-It’s always luck. It’s luck that matters. You have to be receptive, that’s all. Like the relationships between things, it’s a matter of chance. If you want it, you get nothing.  Just be receptive and it happens.

While William Klein thinks that “Half of everything I done is chance” (William Klein interview in this video published on Vimeo at  9:13 minutes), Stanley Greene assures without problem: “I honestly believe photography is 75 percent chance, and 25 percent skill”.  “In accidents, we really discover the magic of photography”, he said in response to a question from an audience member toward the end of the talk in the event Look3 of 2012.
As Greene described it, much of his career has been a string of dumb luck stories from the start, when he became an assistant to the late, great W. Eugene Smith. Greene met Smith through his girlfriend, who happened to be one of Smith’s assistants. Greene recounted how he was sitting around with his friends one day, smoking cigarettes soaked in a hallucinogen. “We were out of it. He [Eugene Smith] came through the door dressed in black, and we thought he was God,” Greene said, eliciting a laugh from the audience”.
One day Smith happened to develop a roll of film from his assistant’s camera. It was a roll that Greene had shot. Smith noticed it, and told his assistant, “That guy you introduced me to–I think he could take pictures.”

Elliott Erwitt for his part assured during an interview with the Leica blog: “luck is certainly always been part of my budget. Absolutely, yes.”
-But you never can rely on it.
-That is true. You cannot rely on it. But can you rely on a lot in general? No. Some people are just luckier than others.

“Luck – or perhaps serendipity – plays a big role”, explained Alex Webb during an interview with Invisible Photographer Asia. “Sometimes I liken street photography to a kind of gambling. You try to get the odds in your favor: you wander into potentially interesting situations, you work when the light is good (whatever that means for you as a photographer), and you remain alert. But you never know what is going to happen. And what is most exciting is when the utterly unexpected happens, and you manage to be there at the right place at the right time – and push the shutter at the right moment. Most of the time it doesn’t work out that way. This kind of photography is 99.9% about failure”.
Sometimes we don’t know that we had luck until we develop the rolls, a magic moment that disappeared with digital photography and auto modes.
“I had no idea that I captured this surfer there as if I had caught him in a rifle scope. Discovered it in the Kodachrome box. There is something really exciting about discoveries like this in the editing. It’s something that doesn’t really happen with digital now”, told Webb about this photo.

In spite of all this, chance and luck appears as forbidden words for some professionals photographers. How can you do all the good marketing if you mention that luck is something important when you do photos? So, in today viral social networks talking about luck is forbidden. But luck, as hypocrisy, exists.
Before I write this post I tested this theme with some colleagues, professionals photographers, what they think about this topic. Some of them doubted about my comments based on the quotes that I wrote here. They could not believe that something like luck was involved (and sometimes was a decisive condition) in the take of some classic shots. Is like they need to know that they can make the same with or without luck. That they can have some degree of control.
Obviously, probabilities are increased to get a lucky moment if you work a lot. This carry my thoughts to Garry Winogrand who is well known for shot a lot of film.
“Most of Winogrand’s best pictures – let us say all of his best pictures – involve luck of a different order than that kind of minimal, survivor’s luck on which any human achievement depends. It is luck of an order that can perhaps be compared to the luck of an athlete, for whom the game is devised to make failure the rule and conspicuous success never wholly in the hands of the hero. The great Henry Aaron hit a home run 755 times in his career, but failed to do so almost 12,000 times.
As Winogrand grew older and his ambition grew more demanding, the role of luck in his work grew larger. As his motifs became more complex, and more unpredictable in their development, the chances of success in a given frame became smaller…” (John Szarkowski, Winogrand: Figments from the real world. 1991)
The last though of Szarkowski made me think about all the hard workers in the world of photography without this gems, without enough luck. Maybe a lot of work is a vehicle to obtain great images cause there are not such a device like a luck detector. So is better to have a camera in hand so our luck not surprise us unready. But hard work don’t assure great photos. And you can end worst, frustrated and burned out if you work hard with bad luck.
Personally I find that some irreverence and a lot of freedom are the perfect environment to find luck. There are people that want to take control of everything. Maybe when you are less stressed to get all under control is when luck (good or bad) can make the difference. Is a kind of bet. How much lucky do you feel today?

UPDATE: Last october New York Times Lens blog published a story about a lost tape with an interview of Robert Capa. In this record Capa tell how he obtained the falling soldier image: “I put my camera above my hat and even didn’t look when I click the picture when I move over the trench. And that was all.”

The complete tape can be heard here

En la suerte confiamos (fotografía y azar)

Para los creyentes es el secreto propósito de dios, para los ateos quizá alguna razón podrá encontrarse en la teoría del caos. Pero creo que nadie puede explicar como son hechas las grandes fotos excluyendo la palabra suerte.
Henri Cartier Bresson explicó en el film documental Just Plain Love (Raphaël O’Byrne, 2001) como hizo su famosa foto Detrás del parque Saint Lazare en 1932.

-Hice esta foto entre medio de unos tablones. Metí la cámara pero no podía ver. Es por eso que está un poco borrosa. Los tablones estaban así, entonces sólo el lente pasaba entre ellos. No podía ver por el visor.
-No pudo ver el hombre saltando?
-Eso fue suerte.
-Siempre es suerte. Es la suerte lo que importa. Uno tiene que ser receptivo, eso es todo. Como las relaciones entre las cosas, es una cuestión de azar. Si lo buscás no conseguís nada. Sólo ser receptivo y entonces pasa.

Mientras que William Klein piensa que “la mitad de todo lo que hice es azar” (entrevista a William Klein en este video publicado en Vimeo a los  9:13 minutos), Stanley Greene asegura sin problema: “honestamente creo que la fotografía es 75 % azar y 25 habilidad”. “En los accidentes realmente descubrimos la magia de la fotografía”, dijo en respuesta a una pregunta de un miembro de la audiencia hacia el final de la charla en el evento Look3 de 2012.
Greene contó que mucho de su carrera fue una cadena de simples historias de suerte desde el comienzo, cuando él se convirtió en asistente del último gran W. Eugene Smith. Greene se encontró con Smith a través de su novia, quien era una de las ayudantes. “Un día, mientras estaba sentado rodeado por mis amigos fumando cigarrillos empapados de alucinógeno, fuera de mí, Eugene Smith apareció por una puerta vestido de negro y pensamos que era dios”, dijo Greene provocando las risas de la audiencia. Tiempo después Smith reveló un rollo de la cámara de la asistente. Era un rollo que había usado Greene. Smith notó esto y le dijo a la chica: “ese muchacho que me presentaste, creo que puede hacer fotos”.

Elliot Erwitt por su parte aseguró durante una entrevista con el blog de Leica: “La suerte, ciertamente, siempre ha sido parte de mis estimaciones. Absolutamente, sí.”
-Pero nunca puede confiar en ella.
-Eso es verdad. No puedo confiar en ella. Pero puedo confiar en algo en general? No. Alguna gente sólo es más suertuda que otra.

“Suerte -o quizá la casualidad (serendipity no tiene traducción directa al castellano)- juegan un gran rol”, explicó Alex Webb durante una entrevista con Invisible Photographer Asia. “Algunas veces comparo la fotografía callejera con una especie de apuesta. Vos intentás tener las probabilidades a tu favor, vagás por situaciones potencialmente interesantes, trabajás cuando la luz es buena (lo que esto signifique para vos como fotógrafo) y te mantenés alerta. Pero nunca sabés que va a pasar. Y lo que es más excitante es cuando lo completamente inesperado ocurre y vos conseguís estar en el lugar y tiempo correctos y apretás el obturador en el momento indicado. La mayoría de las veces esto no funciona así. Esta clase de fotografía es 99,9% falla”.
Algunas veces no sabemos que tuvimos suerte hasta que revelamos los rollos, un momento mágico que desapareció con la fotografía digital y los modos automáticos.
“No tenía idea que capturé al surfer ahí como si fuera la mira de un rifle. Lo descubrí en la caja de Kodachrome. Hay algo realmente excitante sobre los descubrimientos como este cuando editamos. Es algo que realmente no pasa ahora con lo digital”, contó Webb sobre esta foto.

A pesar e todo esto, el azar y la suerte parecen palabras prohibidas para algunos fotógrafos profesionales. Cómo podés hacer buen marketing si mencionás que la suerte es algo importante cuando hacés fotos? Entonces, en estos días de redes sociales que se difunden como virus, hablar de suerte esta prohibido. Pero la suerte, como la hipocresía, existe.
Antes de escribir este post testé este tema con algunos colegas, fotógrafos profesionales, qué pensaban sobre este tópico. Algunos de ellos dudaron sobre mis comentarios basados en citas que escribí aquí. No podían creer que algo como la suerte estuvo involucrada (y a veces fue una condición decisiva) en la realización de algunas fotos clásicas. Es como si necesitaran saber que pueden hacer lo mismo con o sin suerte. Que pueden tener cierto grado de control.
Obviamente, las probabilidades aumentan para conseguir un momento afortunado si trabajás un montón. Esto me hizo pensar en Garry Winogrand quien es bien conocido por usar un montón de película.
“La mayoría de las mejores fotos de Winogrand, digamos todas sus mejores fotos, involucran suerte de un orden diferente que la mínima suerte de sobreviviente de la cual depende cualquier logro humano. Es suerte en el orden que quizá pueda compararse con la de un atleta para quien las reglas del juego están diseñadas para fallar y su éxito no depende enteramente de su manos. El gran Henry Aaron (un bateador de béisbol) consiguió 755 home run en su carrera, pero falló casi 12000 veces.
A medida que Winogrand fue creciendo a la par de su ambición, el rol de la suerte en su trabajo fue más grande. Cuando sus temas empezaron a ser más complejos y más impredecibles en su desarrollo, las chances de éxito en un marco dado llegaron a ser más pequeñas…” (John Szarkowski, Winogrand: Figments from the real world. 1991)
La última reflexión de Szarkowski me hizo pensar en todos los que trabajan duro en el mundo de la fotografía sin estas joyas, sin suerte suficiente. Quizá trabajar mucho es un vehículo para obtener imágenes grandiosas porque no hay detectores de suerte. Así que es mejor tener una cámara a mano así nuestra suerte no nos encuentra desprevenidos. Pero el trabajo duro no asegura las mejores fotos. Y podés terminar peor, frustrado y quemado si trabajás duro y con mala suerte.
Personalmente encuentro que algo de irreverencia y mucha libertad son los ambientes perfectos para encontrar suerte. Hay gente que quiere controlar todo. Quizá cuando estás menos estresado por tener todo bajo control es cuando la suerte (buena o mala) pueden hacer la diferencia. Es una clase de apuesta. Cuán afortunado te sentís hoy?
ACTUALIZACION: El último octubre el blog Lens del New York Times publicó una historia sobre una cinta perdida con una entrevista a Robert Capa. En esta grabación Capa cuenta como obtuvo su imagen del soldado caído: “Puse mi cámara sobre mi sombrero e incluso ni siquiera miré cuando hice click cuando me moví sobre la trinchera. Y eso fue todo.”

La cinta completa puede ser escuchada aquí


~ by hernanzenteno on February 17, 2013.

8 Responses to “In Luck we trust (Photography and chance) – En español al final”

  1. “Give me generals who know something about tactics and strategy, but best of all give me generals who are lucky.”
    –Napoleon Bonaparte


  2. Fantastic article Hernan – obviously luck doesn’t happen when we shoot under predictable and controlled conditions, but those of us who do lots of work outside of those controlled conditions have to admit that a lot of the time we were just lucky to be at the right place, that the light was perfect for a few seconds, that we had our camera with us at the magical moment etc.


    • Many thanks Chris. Sometimes include in predictable conditions, like a studio portrait session, something like luck can be a difference. Something can make act or provoke a gesture of the subject in an unexpected way. But what you say is certain with inanimate objects. And talking about portraits, I remember that Alfred Eisenstead, the famous Life photographer, had a special rapport with Sofia Loren cause she found him looks like her obstetrician. She gave him special access and time to do the photos.


  3. And this from Louis Pasteur:
    Dans les champs de l’observation le hasard ne favorise que les esprits préparés.
    In the fields of observation chance favors only the prepared mind.


  4. I’m glad I found your blog. I shoot photographs ‘in the moment’ and love those hyper-focused moments when the light, gesture and emotion all come together.


  5. Adhiero a que una mente abierta es el imán a los momentos mágicos. Una antena. No se sí me estoy volviendo místico, pero en todos los órdenes de la vida parece funcionar, no sólo en la fotografía. A fin de cuentas se trata de sensibilidad en el más puro sentido de la palabra. Si nuestros sentidos están alerta, la belleza está ahí, con o sin cámara, en un ambiente controlado o en el caos más desmesurado.


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